中国最大的沙漠塔克拉玛干沙漠

横卧在塔里木盆地中部的塔克拉玛干沙漠,面积约32万平方千米,占中国沙漠面积的47%,是中国最大的沙漠。
塔克拉玛干沙漠的边缘,是连绵不断、起伏很大的沙丘和沙包。越往沙漠深处,沙丘变得越高大,相对高度一般在100~150米之间,有的竟高达300米左右。沙丘的形状与盛行风向一致,有横向沙丘、纵向沙丘和金字塔形沙丘。这里的沙丘以流动沙丘为主,占沙丘总面积的85%。风暴一起,风卷沙扬,铺天盖地而来。
“塔克拉玛干”是维吾尔语,意思是“进去出不来”。古今中外不知有多少人为探索它的秘密,而葬身其中。瑞典探险家斯文·赫定,曾3次想进入沙漠的中央,但是每次都因断水而失败了。最后一次,他从沙漠南部进去,中途死了7峰骆驼、3个仆人。他最后只穿了一条裤子爬到和田,被当地居民救活。难怪后来在他著的《亚洲腹地旅行记》一书中,把塔克拉玛干称为“死亡之海”。20世纪50年代以来,中国科学家曾多次深入沙漠腹地考察,发现了丰富的油气资源。但是也付出了沉痛的代价,例如著名科学家彭加木就牺牲在茫茫沙海里。
塔克拉玛干沙漠里井非完全没有绿色和生命。在沙漠边缘,或古河道、泉水出露的地方,也生长着一些植物。它们有能适应这极度干旱环境的特征:有长长的根系,没有叶子,只有枝干;为了生存和繁殖,当稍有雨水时,只用短短的十几天时间,就完成了萌芽、开花、结果的生活周期。胡杨是这里河谷的乔木树种,由于它能把体内多余的盐分从茎叶中排出体外,因此在盐碱地上也能生长。在塔里木河的中下游,胡在茫茫沙海中,形成绿色走廊,显出生机。
沙漠里还有许多古代人类活动的遗迹,最著名的是东北边缘的楼兰废墟。楼兰是中国汉代西域的36国之一,曾是丝绸之路的中转贸易站。古城繁荣几个世纪以后,由于水源缺乏,消失了,成为一片废墟。