“老人河”——密西西比河

“老人河”是美国人对密西西比河的昵称。它对美国这样一个年轻的国家来说,确实算得上是“老人”。在印第安语中,密西西比是“众水之父”的意思。它全长6 262千米,流域面积323万平方千米,占美国国土面积的41%。
密西西比河是北美洲最大的河流。上源密苏里河源出落基山地,水量不大,但含沙量却很高,常引起密西西比河泛滥。密西西比河东西两侧都是高原山地,发育了很多河流。汇入密西西比河的主要支流有俄亥俄河、伊利诺斯河、阿肯色河和田纳西河等。
密西西比河的中下游极为平坦,尤其是下游河流迂回曲折,挟带大量泥沙,沿途沉积成许多沙洲、岛屿和“牛扼湖”。这里有原始森林,荒凉孤寂,没有什么道路,也没有什么城市。每年从上游地区带到三角洲地区大约3亿吨泥沙,形成巨大的鸟爪形三角洲,每年还向外伸展约100米。
18世纪以后,密西西比河流域逐步被开发。美国著名作家马克·吐温曾赞美过它的美丽、富庶:“纬度、海拔、雨量,三者结合,使密西西比河流域每一部分都能供养稠密的人口。”在开发的同时,原始森林和草原遭到破坏,水土大量流失,洪水经常泛滥。仅1880年以来,密西西比河就决堤泛滥过700余次。1927年下游地区出现的水灾,淹没了58万公顷土地,60多万人流离失所,工农业瘫痪,损失10亿美元。1928年美国政府通过了全面整治密西西比河的“防洪方案”,其后在干支流上修建了许多工程,控制了洪水,改变了面貌。河水灌溉着美国三分之一的土地,河流也成为美国国内的交通大动脉。